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定位高端小众!传苹果首款VR设备2022年亮相

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1月22日消息,彭博社报道,据知情人士透露,苹果公司正在开发的首款虚拟现实(VR)设备将于2022年亮相,但它可能只是一种小众产品,为更雄心勃勃的“终极设备”增强现实(AR)眼镜试水,后者将需要更长时间才能开发出来。

知情人士表示,苹果最初的VR设备遇到了几个开发障碍,而该公司对其销量也给出了保守预测,这表明将这项新兴消费技术推向大众将充满挑战。作为一种VR产品,苹果研发的设备将全方位展示3D数字环境,用于游戏、观看视频和交流等。


至于这款设备上的AR功能,即在真实世界的视图上叠加图像和信息的能力,将受到更多限制。知情人士说,苹果计划最早在2022年推出这款产品,与Facebook旗下Oculus、索尼PlayStation VR和HTC开发的同类产品展开竞争。

苹果的典型策略是对新兴消费技术深入开发,如音乐播放器、智能手机、平板电脑和智能手表,并使其对每个人来说都是可靠和易于使用的。不过,苹果这次并不打算将其首款VR设备打造成类似iPhone的热门产品。相反,该公司打算开发一款高端小众产品,让外部开发者和消费者为其最终推出的、更加主流的AR眼镜做好准备。

这些计划表明,苹果的首款VR设备将比竞争对手的同类产品贵得多,它们的价格约为300至900美元。多位苹果内部人士认为,该公司可能在每家零售店每天只销售一套VR设备。苹果在全球大约有500家零售店,照此计算,其年销量将略高于18万套,当然这不包括其他销售渠道。这与其他昂贵的苹果产品销量相当,例如售价5999美元的Mac Pro台式电脑。

苹果的目标是在这款设备中加入最先进、功能最强大的芯片,以及分辨率比现有VR产品高得多的显示屏。在该设备上测试的某些芯片性能超过了苹果M1 Mac处理器。知情人士说,该公司还在设计中加入了风扇,这是该公司在开发移动产品过程中通常试图避免的。

这款设备代号为N301,已经处于后期原型阶段,但尚未最终定型,因此苹果的计划仍可能会在发布前改变或完全搁置。而代号为N421的AR眼镜还处于所谓的“架构”早期阶段,这意味着苹果仍在研究底层技术。据知情人士透露,后者还需要几年时间才能推出,尽管苹果之前曾计划最早在2023年亮相。

强大的处理器和风扇的加入最初导致这款设备太大、太重,在早期测试中可能会出现颈部拉伤的问题。苹果取消了VR设备通常为需要佩戴眼镜的用户保留的空间,这使得耳机更接近面部,并有助于缩小尺寸。知情人士说,为了帮助视力较差的消费者,苹果还开发了一种系统,可以在VR屏幕上将定制处方镜片插入设备中。不过,这可能会让苹果面临有关处方产品销售的监管审查。该公司通常在数十个国家销售其设备,其中许多国家有不同的处方规则。

苹果最初计划安装功能较弱的处理器,并将大部分工作转移到用户家中的集线器上,后者将把内容无线传输到设备上。但时任苹果首席设计官的乔尼·艾夫(Jony Ive)否决了这一想法。这款产品被设计成独立设备,这意味着它可以依靠电池工作,而不是插到墙上或Mac电脑上。这与Facebook最新的VR产品类似,而索尼的产品需要PlayStation游戏机支持。 

为了进一步减轻这款设备的重量,苹果计划使用面料外观,这与苹果在大多数产品中使用的金属设计有所不同。苹果在AirPods等设备上使用了塑料,这些设备需要重量更轻,而智能音箱HomePod使用了面料来改善声学效果。

这款设备的原型包括支持某些AR功能的外置摄像头。苹果正在测试使用摄像头进行手部跟踪,并正在开发一项功能,用户可以在空中虚拟打字以输入文本。目前还不清楚这项功能是否可以用于该设备的初代版本,也不清楚苹果是否会在探索阶段放弃该功能。

新冠肺炎疫情爆发已经扰乱了苹果的开发工作,该公司的硬件工程师只能在特定的日子里前往办公室工作。该公司还面临着进行用户测试和数据收集方面的延迟,这都影响了开发进程。

苹果还在努力解决它打算在这款设备上提供的内容和功能问题。VR仍然是一项比较新的技术,游戏以外的内容仍然相对有限。去年,苹果收购了名为NextVR的公司,后者在VR中记录演唱会和体育比赛等活动。苹果还讨论了将应用商店与该设备绑定的方案,后者运行在公司内部名为“ROS”的操作系统上。

如果苹果继续推出VR设备,这将是其最终推出AR眼镜的先兆。该公司认为AR眼镜是一种更主流的产品,但也更难推出。微软的HoloLens 2和Magic Leap的设备都强调AR而不是VR功能,零售价分别为3500美元和2295美元。HoloLens仍然主要专注于工作用途,而Magic Leap则远远没有达到早期的炒作目标,并在去年大幅裁员。

苹果在2017年首次将AR功能添加到iPhone中,支持新的手机游戏和应用程序,比如在购买家具之前将家具虚拟放置在客厅中。苹果首席执行官蒂姆·库克(Tim Cook)表示,VR和AR都有巨大潜力,但AR蕴含的机会更大。

AR眼镜必须装满小巧、强大和高效的电子元件,以覆盖通知、地图方向和其他信息,同时提供互联网连接支持和强大的电池续航能力。这是个巨大的技术挑战,即使是在2019年就发布了首款独立VR头盔的Oculus,今年发布首款眼镜设备时也不会包含AR功能。

要推出令人满意的AR眼镜,需要在镜头、硬件和软件、组件微型化、制作技术和内容创作方面进行多年的努力。最重要的是,让大多数人在脸上佩戴电脑是很困难的,即使是微型电脑。从某种程度上,这也导致几年前谷歌眼镜的早期尝试以失败告终。

不过,通过开发一款不那么主流的初代VR设备,苹果可以在底层技术、消费者教育、内容开发和开发者关系方面进行投资,让其最终的AR眼镜获得更大的成功机会。 (小小)

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