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飞机上发射火箭,维珍轨道首次将10颗卫星送入轨道

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1月18日,英国亿万富翁理查德·布兰森(Richard Branson)旗下维珍轨道公司(Virgin Orbit)当地时间周日首次将10颗卫星送入地球轨道,这标志着一种新的低成本卫星发射方法取得成功,并可能对太空行业产生重大影响。

维珍轨道公司定制的波音747飞机从其姊妹公司维珍银河位于莫哈韦沙漠的航天港起飞,并将火箭LauncherOne附在机翼上,升至10668米的高空。到达预定位置后,火箭被释放并点火,将微型卫星送入地球轨道。

维珍轨道公司总裁兼首席执行官丹·哈特(Dan Hart)强调,这次试飞十分成功,该公司“很高兴获得沿途产生的数据”,这样它就可以继续开发和完善发射系统。

维珍轨道公司希望利用卫星技术革命的机会,成为卫星发射市场上的颠覆力量。这场革命正在帮助缩小卫星的尺寸,并降低它们的成本。该公司使用约21米高的两级小型火箭,能够搭载多颗微型卫星。

该公司没有从地面的发射台垂直发射,所谓的“空中发射”技术意味着火箭已经被送至大气层上方,当它启动发动机时,飞行速度略低于1马赫。而且,维珍轨道公司不需要大量的地面基础设施,而是可以灵活地从任何可以容纳747的跑道起飞。

维珍轨道公司花了数年时间开发这种空中发射火箭的方法,自2018年以来,该公司进行了越来越复杂的飞行测试。改公司去年尝试在5月进行首次发射,但发动机点火后不久即熄火。

经过调查,将液氧输送到第一级燃烧室的“高压管路存在问题”。 不过哈特在周日发射前表示,该公司已经解决了这个问题,并“自那以来进行了大量测试”。

在周日试飞期间,新的发射任务搭载了10颗微型卫星。这是维珍轨道公司与NASA的合作项目,允许大学和其他机构发射小卫星,用于地球观测、天气预报和其他科学和研究项目。在延迟将数据传回地面后,该公司确认所有卫星都“成功部署到目标轨道上”。

维珍轨道公司正在进入一个拥挤的市场,那里已经有许多公司想要利用发射小型卫星获利。从新西兰发射的火箭实验室公司(Rocket Lab)已经将几个有效载荷送入轨道,供商业和政府客户使用。该公司计划很快从弗吉尼亚州东海岸的沃洛普斯岛开始发射。

这些公司正在追随埃隆·马斯克(Elon Musk)旗下SpaceX的脚步,后者以可重复使用的猎鹰9号火箭提供优惠发射价格,颠覆了发射市场。维珍轨道公司表示,它认为小型卫星发射市场将会急速增长。最终,它希望扩大业务范围,包括发射商业公司、美国太空军以及美国情报机构的卫星。

这次飞行是维珍轨道公司首次成功的太空发射,标志着布兰森的巨大胜利,他现在拥有两家太空公司,而且已经用两种不同的飞行器成功地进入太空。

布兰森旗下维珍银河公司致力于成为“世界上首家商业太空公司”,让游客往返太空边缘。它已经两次将人送到太空边缘进行亚轨道旅行,并准备最快在今年运送付费乘客。布兰森乐观地认为,他将能够在今年晚些时候登上太空航班,实现他进入太空的梦想。(小小)

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