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评论:谷歌深陷反垄断案泥潭 仍然我行我素?

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11月1日,美国司法部针对谷歌反垄断诉讼案,与20年前美国政府针对微软公司的诉讼案有着惊人的相似之处。可能是有前车之鉴,谷歌似乎在极力避免走微软当年错误之路,因此它告诫员工,不要受反垄断案分心。

一般认为,1998年的那起诉讼案以及微软咄咄逼人的反应,减缓了这家软件巨头的发展速度,让谷歌等后起之秀获得了立足点。尽管微软当时避免了被分拆,但多年的公众和司法监督无疑对该公司产生了令人沮丧的消耗。

谷歌对此心知肚明。鉴于谷歌目前遭遇的美国政府和国会的反垄断调查和诉讼行动,谷歌首席执行官桑达尔•皮查伊(Sundar Pichai)和高级法律顾问肯特•沃克(Kent Walker)日前向该公司员工发送了内部备忘录,要求员工保持冷静,不要分心,继续工作。

“重要的是不要被这一诉讼过程分心,包括不要在内部或外部猜测有关法律的问题。”沃克在落款日期为10月20日的一份备忘录中写道,“我们的重点,应该说一直是真正重要的东西,那就是提供伟大的产品和服务。”

其他证据表明,谷歌好像并没有受到反垄断案的阻挠,仍然不惊不惧,按照自己的计划行事。如,该公司正在推进一项大型但有争议的收购,并在继续强化搜索合作伙伴关系,而这正是监管机构针对谷歌反垄断案的核心。

美国政府指责谷歌每年向设备销售商等公司支出数十亿美元,使其搜索引擎成为智能手机等硬件设备和浏览器的默认选择,这一行为巩固了谷歌在搜索市场上的垄断地位。这一指责与当年美国政府针对微软公司的反垄断案指控类似。美国政府当年称,微软与电脑制造商达成协议,将自己的浏览器设置为电脑上默认模式,从而不公平地阻碍了市场竞争。但谷歌认为,智能手机上的谷歌搜索引擎默认设置,可以很容易被消费者取消,消费者之所以选择谷歌,因为它是最好的。

微软反垄断案中,微软高管一开始傲慢并误导法官。但检察官揭露的电子邮件表明,微软高管实施了许多阻挠竞争对手的行为。这些电子邮件所揭露出的事实,与微软高管在法庭上的证词相矛盾,这进一步损害了微软的声誉和地位。微软当时的首席执行官比尔•盖茨(Bill Gates)的证词避重就轻,而反竞争行为事实遭公布后,该公司形象一时受到严重损害。

2018年,微软首席法务官布拉德•史密斯(Brad Smith)表示,应对政府反垄断诉讼案而产生的分心,可能会导致公司错过新的创新,如在线搜索。

谷歌首席执行官皮查伊很明白微软反垄断案所提供的经验教训。在美国政府针对谷歌的反垄断指责立案后,他在备忘录中对公司员工说,“继续做你正在做的事情。对谷歌来说,受到审查并不是什么新鲜事。”当地时间周四,他在该公司第三季度财报电话会议上对分析师表示,“我们公司的重点,仍然是建立一个受到消费者喜爱和重视的搜索产品。”

2019年末,当美国司法部加大对谷歌的调查力度时,该公司仍然宣布将以21亿美元的价格收购智能手表制造商Fitbit。今年,针对谷歌进军健康数据及其设备市场,一些消费者团体和竞争对手提出了抗议。但是,谷歌仍然一直在推动完成这笔交易。

此外,根据美国政府的反垄断指控,谷歌还签署了一些新的付费搜索默认设置协议,这些交易甚至更具排他性,明显是反竞争行为。司法部还指控称,谷歌多年来一直敦促员工避免书写电子邮件和使用短信,因为电子邮件和短信在后来可能被用来证明谷歌是一家垄断公司。

“谷歌确实从微软那里学到了一个教训,这就是谨慎地选择自己的语言,以避免反垄断审查。”美国政府一方律师在谷歌反垄断案起诉书中表示,“例如,谷歌首席经济学家就曾对该公司员工说,在公共和私人场所,应该小心所说的话,避免使用‘切断空气供应’及类似词语。”据称,“切断空气供应”是微软一位高管曾经用来描述对网景公司立场的措辞。

根据谷歌反垄断案起诉书,谷歌还告诉员工不要使用某些词语,如“打压”、“封杀”、“损害”或“阻止”竞争,因为这些词语在未来可能被用于反垄断审查。

最近,盖茨在西雅图一次会议上对微软当时的反垄断讼案进行了反思。他说,像谷歌这样的科技巨头,已经做了很多努力,以避免遭受反垄断指控。

盖茨说,“我认为我犯的主要错误是,没有意识到在华盛顿发展人际关系的重要性。在过去的十年里,谷歌一直是华盛顿最大的企业游说者之一,花费了数千万美元资金,旨在讨好来自美国两党的监管者和政客。”

盖茨在微软反垄断案诉讼期间咄咄逼人的证词,也与谷歌首席执行官皮查伊最近在国会听证会上的做法形成了对比。皮查伊每次被传唤时,都会坚持一种有节制的语气,冷静地解释他的公司的立场,并对尖锐的提问总是予以巧妙地周旋。

谷歌并没有回避这样一个事实,即正是微软的失策帮助它成长为今天的巨人。因此,多年来一直在审理针对微软和谷歌案件的反垄断律师加里•雷巴克(Gary Reback) 充满讽刺意味地表示, “要不是政府对微软采取了反垄断行动,谷歌不会成为一个垄断者。这是一个轮回。”(译/天门山)

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