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为什么美国没有华为这样的企业?高通创始人解释

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在庆祝美国芯片巨头高通成立35周年之际,该公司创始人欧文·雅各布斯(Irwin Jacobs)接受了专访,谈及所谓的“无线圣战”,以及为何美国没有华为这样的公司引领下一代无线基础设施开发。

雅各布斯是芯片行业的传奇人物,获得了马可尼奖(Marconi Award),也是2008年硅谷远见奖(Silicon Valley Visionary Award)的获得者。他曾是加州大学圣地亚哥分校的一名教授,后来与朋友成立了名为Linkabit的公司,然后在1985年将其出售。雅各布斯本打算就此退休,但他的朋友们说服他共同创办了另一家专注于无线业务的公司——高通。

雅各布斯回忆说:“虽然我们心里还没有产品雏形,没有商业计划,没有电子表格,但会想出许多让我们感兴趣的东西。因此,我向妻子保证,经过几年的努力,我们公司的员工人数可能会达到100人。”如今高通的市值已经达到1340亿美元。

当时,现有的无线标准竞争者对他们可以处理的通话数量存在限制,雅各布斯希望找到更好的替代方案,即码分多址(CDMA)。这个概念的起源可以追溯到1940年,当时女演员海蒂·拉马尔(Hedy Lamarr)及其同事考虑了使用多个频率发送单一信息的想法。某天,雅各布斯沿着海滨大道从洛杉矶骑车到圣地亚哥的家中,他意识到CDMA可能是更好的移动无线标准,具有更大的潜在容量。他很快就让自己的团队将这些概念应用于实际技术,并为这些创新申请了专利。

当然,当时没有人真正理解无线标准会成为整个现代世界通信的基石。正如雅各布斯所说,他在无线通信行业组织CTIA的一次会议上概述了他的标准。他说:“当时大约有100人与会,我们做了幻灯片演示,其中包括我们认为已经解决了问题的理由,以及优势所在。没有人发现里面有错误,但也没有人明确表态支持。”

接下来的几年被称为“无线圣战”,雅各布斯和他的团队试图让CDMA成为无线设备中可行的技术。为了帮助证明自己的优势,高通不得不自己开发芯片,并建造商用电话和基站。

雅各布斯表示:“显然,要做到这些,需要大量的资金和时间。有些运营商(如AT&T)确信这是可行的,所以我要求他们说服制造商向我们取得授权许可,并想出了这样的方法:你先支付我们一笔费用,我们将用这笔费用进行研发。如果研发真的变成商业产品,我们可以从每台出售的设备中收取版税。这就是授权体制建立的初衷。”


图:高通创始人欧文·雅各布斯

起初,高通自己生产手机耳机,并在亚洲销售。当时,恰值高通于1991年上市之际。不过,最终高通卖掉了这部分业务,成为一家严格意义上的秘密公司。

这一决定最终对目前的芯片市场竞争产生了巨大影响,特别是高通与华为之间的竞争。美国目前正在尽其所能遏制采用华为的产品,如果有美国版华为致力于开拓下一代无线基础设施,并直接向人们销售产品,所有这一切都将变得简单。那么,为何高通没有努力成为华为呢?

雅各布斯说:“我们确实考虑过这一点,但我们希望CDMA在全球范围内推广。”他说,高通仍在进行“圣战”,试图让CDMA在所有地方都被接受。不过,成为运营商的竞争对手会阻碍这个目标的实现。1993年,当CDMA成为无线标准时,高通的这一战略获得了回报。

雅各布斯表示,他认为摩托罗拉等其他美国公司会继续留在这个行业。但一个接一个,它们要么倒闭,要么被卖给外国公司。高通通过向企业出售可驱动手机的综合芯片组,实际上让新的中国竞争对手更容易进入市场,因为它们拥有即时开发产品的工具。雅各布斯说:“不幸的是,美国没有人真的这么做过。”

另一个复杂的因素是,中国和欧洲政府通过产业援助政策帮助他们的电信公司。雅各布斯说:“我们的政府没有提供华为和中兴从政府获得的研发或其他支持。”

雅各布斯还驳斥了有关高通授权费过高的指控。他表示,尽管高通提供了更多技术,但授权费仍然保持稳定,高通不仅将现有专利货币化,还依赖于持续不断的研发,就像该公司在过去十年中对新的5G标准所做的那样。雅各布斯称:“除非你继续拼命奔跑,否则其他人就会超过你。我们有太多的公司没有在研发方面进行投资,进而陷入运营艰难的困境。”


雅各布斯原定于在高通和苹果达成和解之前在庭审中作证。在被问及如果出庭作证,他会试图表达什么意思时,雅各布斯回答说:“我们产生了巨大的影响,史蒂夫·乔布斯(Steve Jobs)想出了很棒的界面,让人们可以利用我们始终在提供的所有这些功能。我记得大约在2000年时,我做了一次演讲,声称我们正在努力把摄像头装到手机上。当时所有人的反应都是:‘为什么要在手机上装摄像头呢?’”(小小)

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揭秘华为海思崛起之路 与高通的碰撞或愈演愈烈

短短几年时间里,电信设备巨头华为就做大做强了智能手机业务,而且在今年第二季度成为世界上出货量最大的手机制造商。对于那些使用华为手机的人来说,他们也可能需要在海思开发的麒麟系统芯片(SoC)上运行所有应用程序。不过,这种情况似乎会在今年年末或2021年发生变化。

与主要竞争对手苹果和三星类似,华为也自主设计其个人处理器。这样做让该公司对硬件如何与软件协同工作有更深入的理解,规范也更加巧妙。从这个意义上说,海思已经成为华为手机成功不可或缺的一部分。随着时间的推移,海思处理器的种类不断增多,它们不仅被应用于旗舰产品上,也搭载于中端产品上。


海思崛起

华为是电信行业中的老牌企业,于1987年创立。华为于2003年成立了手机部门,并于2004年出货了第一款手机C300。2009年,华为U8820(通常被称为T-Cell Pulse)成为该公司首款运行安卓操作系统的手机。2012年,华为推出了其首款4G智能手机Ascend P1。早在进军智能手机领域之前,华为就向世界各地的潜在客户提供电信网络工具,目前这仍然是其企业的核心部分。

海思成立于2004年,为各种电子产品设计内置电路和微处理器,以及用于其网络工具的路由器芯片和调制解调器。直到2011年余承东成为华为消费者业务首席执行官,该公司才开始关注手机SoC设计。理由很简单,定制芯片使华为能够让自己有别于其他中国手机厂商。麒麟手机芯片最引人注目的是2012年的K3系列,然而当时华为在大部分智能手机中继续使用来自不同公司的芯片。直到2014年,当前的麒麟手机系列芯片才开始出现。麒麟910芯片为华为P6 S、MediaPad和Ascend P7提供动力。

与其他智能手机芯片设计类似,海思的处理器主要基于英国芯片设计公司Arm的CPU架构。与苹果不同的是,海思并不主要基于Arm架构来创建个性化的CPU设计。作为替代,该公司选择Arm的现成元件,例如Cortex-A76 CPU和Mali GPU,将不同的内部开发与调制解调器、图片标志处理器和机器研究加速器结合到其选项中。

华为没有将海思智能手机芯片推广到第三方,该公司只在其个人智能手机中使用它们。尽管如此,这款芯片仍然被许多行业巨头视为关键竞争对手。

海思、华为与美国禁令

对华为来说,2020年堪称是非常艰难的一年。美国禁令让华为不得不在没有谷歌供应商支持的情况下推广其手机。

由于限制收紧,类似台积电这样的关键芯片制造公司已被禁止为华为生产海思芯片,使得该公司只有有限的高端处理器库存。这让华为有可能从竞争对手那里获得各种芯片,比如联发科。然而,真正的痛苦是,华为不得不放弃海思花了数年时间才打造出的麒麟芯片技术以及相关应用科学。没有麒麟芯片的支持,华为的智能手机不太可能保持多年来的强劲势头。

如果这种打击还不够,那么华为现在又被禁止购买国际芯片。

海思与高通竞争 

目前的芯片行业紧张局势可以追溯到华为与手机处理器巨头高通之间的竞争。华为曾是高通骁龙处理器的大买家,最近该公司仍继续在几款价格较低的荣耀智能手机中使用这类芯片。然而,华为目前最热门的智能手机主要是基于麒麟芯片。随着华为在智能手机市场的份额在过去5年里加速增长,高通的伙伴们感受到了巨大压力。

尽管高通的骁龙处理器几乎可以为所有智能手机制造商提供动力,但华为成为最大手机制造商让其成为高通的主要竞争对手。在2018年接受采访时,一位海思主管承认,该公司认为高通是其“第一大竞争对手”。

尽管如此,高通的敌意比华为手机出货量激增要早得多,早在海思推出其首款蜂窝处理器后不久即显现出来。高通开始密切编辑产品数据(尽管华为仍是买家),但仍担心该公司与海思共享数据。高通的考虑也许不是毫无根据的,因为与谷歌合作开发Nexus 6P的华为员工教会了他们很多关于软件程序优化的知识。

在SoC之外,这两大巨头始终在争夺与物联网和不同相关应用科学相关的专利,特别是涉及5G的专利。高通一直是CDMA、3G和4G贸易需求专利的主要持有者,这些专利加上其芯片组中的内置调制解调器,迅速将骁龙处理器推向安卓生态系统的最高水平。但随着5G的推出,高通的主导地位不再安全,因为华为为每个客户增加了专利,并交付5G应用知识,这让两大巨头再次走上了碰撞之路。

展望海思2021年未来

海思与华为相似,在过去的五年里发展迅速。它已经从SoC领域一个鲜为人知的参与者转变为重量级玩家,可以与业内最强大的公司相抗衡。显然,这家芯片设计公司的影响力无疑主要基于华为和荣耀手机取得的成功。然而,2020年美国严格的商业限制,使得华为Mate 40系列有可能成为最后一款搭载麒麟处理器的手机。

对于海思来说,接下来发生的事情很大程度上是可以预见到的,这也是其深感焦虑的地方。两家兄弟企业之间需要继续保持亲密联系,以共同应对艰辛的前路。(小小) 

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