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大感意外!NASA发现波音星际线飞船并未进行全面测试

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图示:波音NASA的工作人员在星际线飞船于2019年12月在新墨西哥州白沙着陆后不久就开始围绕它工作。2020年2月7日,NASA宣布飞船软件存在缺陷。

网易科技讯2月29日消息,据国外媒体报道,此前波音公司的“星际线”(Starliner)载人飞船在进行无人试飞时出现问题,未能与国际空间站对接成功并提前返回地球。NASA的安全顾问小组在调查过程中发现,波音公司在飞船试飞之前并没有进行全面测试。

自波音公司开发的星际线飞船演示飞行失败以来,相关调查使得有关该公司在执行演示任务前的测试程序问题浮出水面,也将安全问题置于有关载人太空飞行未来发展的中心位置。

美国国家航空航天局(NASA)即将再次宇航员从美国本土送往太空,这距离上次已经有近十年时间。但NASA此次的做法是与在载人飞行的关键决策上起主导作用的商业公司合作,现在看来,其中一些决定正引起安全专家的注意。

波音公司和NASA官员预计将在下周公布一项独立调查的结果。这项调查目标是波音公司去年12月底对其星际线载人飞船进行无人飞行测试时出现的一系列问题。但在接受采访时,NASA安全顾问小组成员谈及波音公司做出的一些测试决策,而这些决策让人们开始质疑星际线飞船是否准备好进行载人飞行。

至关重要的是,安全顾问小组本月初获悉,波音公司没有在联合发射联盟的Atlas V火箭系统集成实验室中对星际线飞船进行完整的端到端集成测试。该测试通常能够显示任务中每个组件的所有软件系统如何在每次机动中相互响应,通过测试有助于发现波音后来在任务中遇到的问题。

“这很详尽。你必须这么做,”今年2月中旬结束专家组任期的前成员克里斯托弗·塞恩登(Christopher Saindon)说。“这让小组成员们有些吃惊。当然,测试协议中肯定存在漏洞。”

12月20日,波音公司星际线飞船发射升空,但在执行与国际空间站对接的任务时,飞船出现的软件问题最终导致任务失败。据悉,飞船的内部时钟提前了11个小时,导致错过一系列关键操作而进入错误轨道。随后,该区域基站引发的通信问题导致波音无法发送飞船变轨命令。最终波音公司判断,该公司断定,星际线飞船将无法抵达空间站。

但在将飞船带回地面并并对软件进行重新检查的过程中,波音公司还发现了飞船存在另一个问题,可能导致飞船分离后返回舱与服务舱相撞。好在返回舱于当地时间12月22日返回地面之前,控制团队已经纠正了这个问题。但飞船存在的大量问题导致NASA要求对波音公司软件进行全面的重新审查,这个过程需要分析大约一百万行代码。

软件问题也困扰着波音的另一个部门。该部门正在处理波音737 Max飞机发生的坠落事故。事故导致346人死亡,波音737 Max飞机停飞。

不过塞恩登补充说,“这并不意味着它不是一桩生意,对吧?他们正努力做到既高效又经济。”

波音公司表示,在星际线飞船试飞前,他们遵循了NASA要求的所有测试程序。在执行任务之前,NASA对波音公司的飞行准备情况进行了审查,并批准其继续执行任务。

本月早些时候,波音商业宇航员项目副总裁兼项目经理约翰·穆赫兰(John Mulholland)在接受采访时说,在星际线飞船进入正式的资格测试之前,各团队通过一系列的集成测试检查不同参数。他当时并没有具体谈到安全顾问小组所关心的完整端到端系统集成测试。

“当我们审查我们的软件验证过程时,我们所审查的就是端到端过程。显然,至少这两个软件问题完全通过用来检测和纠正问题的流程。” 穆赫兰表示,“因此我们正在研究每个工作流程,并找出使软件更健壮的方法。”

安全顾问小组成员、前美国联邦航空管理局(Federal Aviation Administration)商业太空运输副局长乔治·尼尔德(George Nield)表示,由于NASA载人航天计划的商业性质,供应商在决定如何测试设备时有更大的灵活性。NASA所做的只是批准测试有效或提出更高要求的测试认证。

尼尔德说:“在真实环境中测试软件是一件具有挑战性的事情(而且可能很昂贵)。”“……你总是想测试连接到所有真实硬件的计算机软件,但问题在于如果软件是用来在发射或太空飞行过程中控制系统,你在地面上完全无法对实际情况进行测试。”

安全顾问小组希望尽快搞清楚波音为什么决定跳过完整的端到端集成测试。在此之前,专家们只能猜测星际线飞船开始发射升空时可能产生的影响。

“由于(太空飞行中)两个明显的问题都发生在系统接口上,这使得我们推测在集成测试中存在一些缺陷,” L-3 Technologies集成部门的前空气动力学、机械工程和工业设计主任、现任小组成员唐·麦克林(Don McErlean)说。“造成这种缺陷的原因是NASA独立审查小组正在进行的调查之一。”

塞恩登说,安全顾问小组给NASA的建议是“现在认真研究”,“更多参与”“商业宇航员”项目供应商的测试过程。波音和太空探索技术公司SpaceX这两家公司开发的飞船都将在先完成无人试飞的情况下,再搭载宇航员进行试飞。

波音公司最初获得了42亿美元来完成项目,相比之下SpaceX公司获得了26亿美元。SpaceX公司在2019年3月进行的飞船无人试飞成功,没有出现任何重大问题。SpaceX预计将在今年晚些时候让载人龙飞船搭载宇航员进行试飞。

由于波音公司在无人试飞中所遇到的问题,目前还不清楚该公司是否会重复进行星际线飞船的无人飞行测试。

塞恩登说:“如果你决定下一次将进行载人飞行,你必须非常努力地审查软件,并确保所有的集成测试已经完成。”

波音公司在1月底的第四季度财报电话会议上表示,该公司已经拨出4.1亿美元的费用开支,以防星际线飞船再次进行无人试飞。(辰辰)

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