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纽约州采石场发现全球最古老森林化石:距今3.8亿年

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澎湃新闻记者 贺梨萍

在美国纽约州一处已废弃采石场中,科学家发现了距今最古老的森林化石,距今3.85亿年。近日,学术期刊《现代生物学》(Current Biology)的一项研究报告了这一发现。

论文提到,被发现的化石来自一种树木,该植物有树干与树叶,与当今的树木类似。它是迄今为止仅有的三个已知泥盆纪化石森林之一,并将全球最古老森林化石的纪录往前再推进了200万-300万年。

该化石最早由纽约州立博物馆的一位工作人员发现,当时他在采石场看到了一个巨大的根状结构。论文的共同作者、英国卡迪夫大学地球与海洋科学学院的克里斯·贝里说,他一开始见到这片“树根”时有点怀疑,觉得只是当代的树木长在了岩石之中,然后树干被铲除了而已。当他们仔细研究了土壤剖面之后,研究者很快就确认了,这片“树根”要古老得多。

研究人员猜测,一场巨大的洪水摧毁了这片森林,但这片树林的根部以化石的形式被保留了下来。这么猜测得到另一些化石证据的支撑:树根之间,有鱼类的化石。

这片森林年代久远,在其1.4亿多年之后,世界上才开始出现恐龙。当时森林的主要居住者是称为千足虫的生物,以及其他一些可能开始或尚未开始飞行的原始昆虫。

“这些化石森林非常稀有。”贝里表示,“要真正了解树木如何开始从大气中吸收二氧化碳,我们需要了解最早的森林。”

自从森林出现后,地球的生态环境出现了巨大的变化。研究显示,泥盆纪时期大气中的二氧化碳水平的急剧下降,导致地球变冷,这可能导致了该时期结束时的物种大灭绝。

论文第一作者、美国宾厄姆顿大学生物科学的教授威廉·斯坦表示,这与我们今天所面临的二氧化碳水平升高的情况正好相反,也有可能灭绝。

斯坦称,因此从这个意义上讲,历史很重要。如果我们看看这些森林的起源及其影响,尤其是植物本身及其正在做什么,我们可能会对当今正在发生的过程有深刻的了解。

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