人类的"远亲"体型赛大象,"直系表亲"小且像鼩鼱

2018-12-07 03:02:30 来源: 网易科学人
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(原标题:During the Triassic, This Elephant-Sized Relative of Mammals Lived Alongside the Dinosaurs)

出品|网易科学人栏目组 卡麦拉

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三叠纪时期生活着一种又大又壮的哺乳动物的远亲生物,但它们并不是恐龙,它们非常接近哺乳动物。这种超大体型食草动物令古生物学家十分震惊,并改变着我们对动物进化史的认识。

这种难以置信的动物被命名为“二齿兽”是哺乳动物的远亲物种,这们生活在2.37亿年前的三叠纪时期,这是恐龙生活的三个时期中的第一个时期。

人类的远亲体型赛大象,直系表亲小且像鼩鼱

二齿兽考古发现证实,除了恐龙之外,其他动物也能形成庞大体型,但是该物种最终灭绝消失。对于原始哺乳动物远亲物种,事实刚好相反。

波兰科学院古生物学家托马兹·苏莱贾(Tomasz Sulej)和瑞典乌普萨拉大学格热戈日·涅德威兹基(Grzegorz Nied wiedzki)发现一具异常巨大的二齿兽骨骼残骸化石,这些骨骼化石是在波兰南部利索威斯地区沙泥岩层中发现的。2008年,研究人员发现一根56厘米长的二齿兽股骨后,意识到这是一种体型较大的动物。然而,苏莱贾和同事发现的二齿兽骨骼化石更大,其股骨长度超过80厘米。

涅德威兹基说:“获得这一考古发现之后,更加清晰地表明我们正在研究一种体型巨大的远古物种。我们认为这是三叠纪欧洲地区最意想不到的考古发现之一,谁会想到这里会发现接近大象大小的哺乳动物远亲物种化石证据?”

人类的远亲体型赛大象,直系表亲小且像鼩鼱

事实上,类似大象体型的二齿兽体重达到9吨,这种四腿远古动物正在改写进化历史。研究人员认为,恐龙并非三叠纪时期唯一生存的大型动物。

需要明确的是,二齿兽并不是真实哺乳动物,正如涅德威兹基所解释的,它们是已灭绝的非哺乳类兽孔目动物,二齿兽是哺乳动物姊妹系物种,它们更像我们的远亲物种,就像猴子是人类的远亲物种一样。

据悉,二齿兽化石已在非洲、亚洲、北美洲和南美洲地区挖掘发现,但是它们的体型较小,仅有狗一般大小,它们的前肢向身体两侧伸展,类似于蜥蜴。但是目前在波兰境内发现的二齿兽化石却不同,它们更大,暗示着它们是四腿直立行走动物。

人类的远亲体型赛大象,直系表亲小且像鼩鼱

英国爱丁堡大学古生物学家史蒂芬·布鲁萨特(Steve Brusatte)说:“我第一次听说二齿兽骨骼化石是在十年前,当时我在波兰工作,那时我和同事们一起寻找恐龙化石。”

大家对发现的这种巨大骨骼化石并不理解,这比之前三叠纪时期发现的任何二齿兽骨骼化石都大。科学家一直期待从这些巨大骨骼化石中获得新发现,尽管这一过程非常煎熬和痛苦,但是非常值得等待,因为它是近年以来最令人震惊的考古发现之一。

布鲁萨特称,这项最新发现显著之处在于,哺乳动物的这种非常古老远亲物种呈现类似的进化特征——庞大的体型和柱状肢体,就像几千万年之后出现的哺乳动物一样。在这些巨大骨骼化石被发现之前,我们曾认为,2.52亿年之后二叠纪末期物种灭绝事件之后,地球上大约90-95%的物种灭绝消失,期间恐龙家族开始崛起,一些恐龙物种体型非常庞大。但是这项最新发现无疑否定了我们的想法。

二齿兽与具有超大体型长颈蜥脚类恐龙出现在同一时期,但是最新发现的二齿兽物种体型较大,是之后1.5亿年哺乳动物也无法达到的庞大体型。科学家对二齿兽骨骼化石进行细致分析表明,它的站立高度为2.6米,体长4.5米。它的体重达到9吨,比现代大象稍重一些。

研究人员在二齿兽化石附近发现植物、两栖动物、恐龙和其它早期哺乳动物远亲物种的骨骼化石,暗示这些生物是生存一起,或许二齿兽生前吃短叶杉树叶,这是类似树的裸子植物,以及一种叫做鳞羊齿的蕨类植物种子。二齿兽生前栖息在一个相对平坦的河边,周围生长着稀疏植被。同时,研究人员还发现一种恐龙的痕迹,它与北美腔骨龙十分相似,体长两米的掠食性恐龙。在现今波兰境内的三叠纪时期,当时的顶级掠食者是Smok,在波兰语中的意思是龙,它是一种双腿直立行走、体长6米的食肉动物。

涅德威兹基说:“但对我而言,这是最令人兴奋的考古发现,我们还发现人类的‘直系表亲’,一种体形小且像鼩鼱的原始哺乳动物,它们生活在巨型二齿兽的脚下。很明显,三叠纪晚期出现二齿兽的条件已经具备,但是为什么该物种会灭绝消失,而大型恐龙却从此崛起,这仍是一个亟待揭晓的谜团。”

他补充称,恐龙在进化竞赛中获胜,二齿兽走向灭绝,同时,侏罗纪和白垩纪时期下孔类动物(较早期哺乳动物)生活在恐龙的阴影之下。在恐龙灭绝之前,这些早期哺乳动物已显露出未来它们的发展趋势,它们势必取代恐龙家族,就像恐龙取代二齿兽一样。

二齿兽并非一夜之间出现或者消失,因此科学家可能会发现不同年龄段的二齿兽骨骼化石。更重要的是,研究人员不确定最新发现的骨骼化石标本是一具成年体还是幼年体,因此需要进一步发现标本有助于澄清这一问题。

布鲁萨特说:“二齿兽在三叠纪时期拥有自己有趣的故事,它们种类繁多,进化成功,具有统治地位,它们与最早期的恐龙物种生活在一起。三叠纪时期并不仅仅是恐龙崛起的时代,或许人们可能获得新的化石发现,尤其是在波兰地区,亟待有更多的考古新发现。”

乔俊婧 本文来源:网易科学人 责任编辑:乔俊婧_NBJ11279
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