Google X实验室的前生今世

2013-05-23 11:42:11 来源: 网易科技报道 网易号 举报
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网易科技讯 5月23日消息,《彭博商业周刊》日前采访了Google X的新负责人,报道了有关搜索巨头这一神秘实验室的历史、愿景、理念,以及最新的研究方向。

以下为报道内容节选:

Google X,谷歌秘密实验室的总监阿斯特罗·泰勒(Astro Teller)去年2月的时候曾去找首席执行官拉里·佩奇批准一项看似不可能的收购。泰勒提议谷歌收购马卡尼电力公司(Makani Power)。这家创业公司研制了一种高空风力发电机,这种涡轮式的发电机被安置在一架固定翼飞行器上,再通过一根线缆系在地上,就像风筝一样。泰勒告诉佩奇,这家公司的前景非常不错,并补充称原型机通过了近期的所有测试,安然无恙。

佩奇批准了Google X实验室对马卡尼公司的收购。具体的收购工作现在正在进行,但交易的价格未向外透露。不过佩奇对此也有自己的要求。“他说我们应当有这笔预算,应该让人们放手去做这件事情,”泰勒说,“但是我们必须在短期内摔坏至少5架这种设备。”

正如谷歌的工程师与科学家所说,Google X是搜索巨头的登月发射工厂。那些成功率只有百万分之一的科学实验,需要巨额的资金、长期的信心,以及“摔坏东西”的意愿才能进行。Google X(官方的写法是“Google [x]”)推出的是自动驾驶汽车、联网的眼镜,以及其他前景不确定的产品。

不过最大胆的尝试可能还要算这个团队本身:在组建了“X”团队之后,谷歌建立了一个实验室。而这个实验室的工作就是要打造出像科幻片《星际迷航》里一样的技术,而不是设计那些满足谷歌股东短期需求的产品。“Google X主动关注的是那些谷歌公司不会做的事情,”Google X实验室的“快速评估师”理查德·德沃尔说。“火箭发射台建的都远离零件工厂,如果火箭爆炸,也不会干扰到核心业务。”

自2010年创建以来,谷歌尽量隐藏X实验室的存在。上个月,《彭博商业周刊》采访了该实验室的许多经理与项目负责人,他们有充足的资源,而且不会受到那些传统企业研发部门的限制。“我们着力解决任何会对人类有巨大影响的问题,只要我们能找到办法,”泰勒说。

Google X试图传承传统实验室的精神。就像过去的“曼哈顿计划”一样,该计划制造出了第一颗原子弹,创办了布莱切利园,在那里数学家们破解了纳粹德国的密电码,并创立了现代密码学。二战后,这种精神又被企业继承了下来:AT&T的贝尔实验室,以及施乐的帕洛阿尔托研究中心也在科技领域实现了同样的突破(半导体与个人电脑)。但这些创造仅仅局限在田园牧歌式的企业架构中,没有一家公司能从这些新技术上获得经济效益。

这都是上个世纪的事情了。自1990年以来,美国国家航空航天局(NASA)的预算被砍掉了11%。企业在基础研究领域的工作也日益回潮,转而倾向于直接购买创业公司的新发明。“我很悲观,”施乐实验室前总监约翰·斯利·布朗(John Seely Brown)说。“太多试验中止了。我们还不理解中国赶超的速度有多快。在我看来,我们是一个非常自满的国度。”

Google X实验室离谷歌总部大约有半英里远,坐落在两幢不起眼的两层红砖建筑中。正门有一座喷泉,还有几排公司准备的自行车,供员工前往总部。在其中一间建筑中,会议室的窗户全部使用磨砂玻璃。一部搭载了自动驾驶技术的赛车就停在大厅里。这部车实际上没法开;只是个愚人节当天想出来的玩笑。走廊中的一些白板上画着好几代书呆子们的幻想:太空电梯。媒体曾猜测Google X正在进行类似的尝试,建造这样的装置,靠巨大的线缆连接地球和太空轨道平台。Google X现在没有这样的项目,不过员工都很喜欢这个概念。所以人们只能继续猜测。

坐上谷歌智能汽车的座位是对信心的考验。这部车——白色凌志RX450h,顶上装着一个价值6.5万美元的激光范围探测器——可以在上下班高峰期时,在硅谷拥挤的101高速公路上以55英里的时速前进。在它驶出主路时,自动汽车项目主管克里斯·厄姆森(Chris Urmson)表现得非常镇定。“谷歌相信我们,并给我们提供条件做那些学术界不可能进行的事情,”他说到。在说这些话的时候,这位曾经的卡内基梅隆大学助理研究教授的手就自然地搭在大腿上。谷歌的联合创始人佩奇与谢尔盖·布林“有这种想法,即仅有渐进式的改善是不够的。成功的标准是我们能不能把这些东西带进世界,能不能做一些有冒险精神的事情。”

去年,身为谷歌特别项目主管的布林曾预测,公司的自驾汽车会在5年内上市。厄姆森对此很紧张,称这个期限“很刺激”。他说出了自己的目标。“我有一个9岁大的儿子,他会在7年后拿到驾照。我得超过他。”

宁琦 本文来源:网易科技报道 责任编辑:王晓易_NE0011
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